Oscar Emmanuel Peterson (* 15. August 1925 in Montréal; † 23. Dezember 2007 in Mississauga) war ein kanadischer Jazz-Pianist und -Komponist.

Petersons Eltern und Geschwister spielten in einer Familienband, die den neuen Sohn im Alter von fünf Jahren zunächst an der Trompete ausbildete. Wegen einer Tuberkulose-Erkrankung wechselte er mit sechs Jahren zum Klavier.

Der Sieg in einem Amateur-Wettbewerb machte ihn bereits mit 14 so populär, dass er eine eigene lokale Rundfunkshow bekam. 1944 wurde er Mitglied im Johnny Holmes Orchestra, wo er das Komponieren und Arrangieren lernte. Drei Jahre später gründete er mit Bert Brown (Bass) und Frank Gariepy (Schlagzeug) sein erstes Trio, dessen Auftritte in der Alberta Lounge in Montreal regelmäßig von einer lokalen Radiostation übertragen wurden. Dort entdeckte ihn 1949 Norman Granz, der ihn im Rahmen seiner Jazz-at-the-Philharmonic-Tournee als Überraschungsgast in der New Yorker Carnegie Hall präsentierte. Zwei Jahre lang tourten sie gemeinsam durch die amerikanischen Konzertsäle.

1952 gründete Peterson ein neues Trio mit dem Bassisten Ray Brown und dem Gitarristen Barney Kessel, der ein Jahr später durch Herb Ellis ersetzt wurde. Nach dem Austritt von H. Ellis 1958 nahm O. Peterson mit Ed Thigpen wieder einen Drummer in seine Band auf, die bis 1965 in dieser Formation bestehen blieb. Diese beiden Trios gehören bis heute zu den erfolgreichsten der Jazzgeschichte.

Ab Mitte der 1950er Jahre begannen zahlreiche Aufnahmen und Konzerte mit allen bekannten Jazz-Größen wie Ella Fitzgerald, Billie Holiday, Carmen McRae, Louis Armstrong, Lester Young, Count Basie, Charlie Parker, Quincy Jones, Stan Getz, Coleman Hawkins, Dizzy Gillespie, Roy Eldridge, Clark Terry, Freddie Hubbard und dem Modern Jazz Quartet. Parallel dazu entwickelte er ab Ende der 1960er Jahre eine Solo-Karriere, deren Aufnahmen zu seinen größten Erfolgen gehören.
Das Oscar Peterson Trio in der Besetzung Niels-Henning Ørsted Pedersen (Bass) und Louis Hayes (Schlagzeug) 1971 während eines Konzerts in Aachen
Das Oscar Peterson Trio in der Besetzung Niels-Henning Ørsted Pedersen (Bass) und Louis Hayes (Schlagzeug) 1971 während eines Konzerts in Aachen

Mitte der 1970er Jahre verließ Ray Brown das Trio. Er wurde durch den dänischen Bassisten Niels-Henning Ørsted Pedersen ersetzt. Gelegentlich spielte auch der Gitarrist Joe Pass einige Aufnahmen mit ein. Aufgrund seiner Beliebtheit bekam O. Peterson in den 1980er Jahren eine eigene Fernsehshow, in der er zahlreiche Jam Sessions mit diversen bekannten Jazzmusikern gab.

 

Insgesamt spiegelt sich sein Ruhm in den sieben Grammys wider, die er zwischen 1974 und 1991 bekam. 1993 wurde er mit dem Glenn-Gould-Preis, 1999 mit dem Praemium Imperiale der Japan Art Association für sein Lebenswerk ausgezeichnet. Während seiner Karriere machte er sich mit allen Musikstilen des Mainstream – Jazz vertraut – nicht mit Ethno-, Free-, Fusion- und Rockjazz. In seiner Canadiana Suite wagte er sich sogar an klassische Kompositionen heran. Oscar Peterson produzierte weit über 100 Musikalben.

Während eines Auftritts im New Yorker Blue Note-Club erlitt er 1993 einen Schlaganfall, von dem er sich einige Jahre später so weit erholte, dass er einhändige Konzerte mit ruhigen Melodien geben konnte.

Oscar Peterson war vier Mal verheiratet. Er starb mit 82 Jahren am 23. Dezember 2007 an Nierenversagen in seinem Haus in Mississauga.

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